CATANIA, A CITY IN "WHITE AND BLACK"

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Via dei Crociferi, Catania

Via dei Crociferi, Catania

Via dei Crociferi, Catania

Piazza Duomo

Faraglioni Acitrezza

ODEON ROMANO

When in 729 B.C. the Greek colonists  from Eubea founded the ancient city of Katáne, they knew how to seize the precious opportunities that this territory offered: the sea, the Etna volcano, the position in the middle of the eastern coast of Sicily, the Amenano and Simeto rivers. A fertile place, rich in water and, above all, fascinating, thanks to its mix of natural elements.

The history of the city is closely linked to Etna, the highest volcano in Europe (3,350 meters) and Unesco Heritage since 2013: destroyed several times over the centuries, from eruptions and earthquakes, Catania has always been rebuilt in the same place and, often, on the ruins of the previous eras. Thus, it is an absolutely unique city, both for the steady tenacity shown by its inhabitants ( who wanted to rebuild it in the same site despite natural adversities) and for the presence in its historical center of different levels of architectural stratification. So, the “below” city with its Greek, Roman and Medieval vestiges meets the “upper” city, characterised by the "black and white" Baroque face of the eighteenth-century reconstruction.

The motto that identifies the city is: "melior de cinere surgo", that means  "I rise again most beautiful from my ashes". According to Plutarch, the toponym, which is closely related to the characteristics of its territory, comes from the Sicilian Katinon, that means grating, with reference to the lava soil on which it stands; according to others, however, it comes from the Greek words Katà and Aitnen, which mean "at the feet of Etna".

A visit to the historic center can not but start from Piazza Duomo, the pulsating heart of the city since the Middle Ages. It was from here that the urban and architectural reconstruction began after the violent earthquake of 1693, with that particular and unique "late Baroque" style recognized World Heritage Site by the UNESCO since 2002, together with the spectacular religious architecture of Via Crociferi, considered one of the most beautiful streets in Italy.

Nel signorile spazio barocco di Piazza Duomo prospettano eleganti monumenti, per lo più firmati dall’architetto Giovan Battista Vaccarini, allievo del Bernini: la Cattedrale settecentesca, che ha inglobato le strutture della cattedrale d'epoca normanna (1092), superstiti al sisma del 1693, e che custodisce le preziose reliquie di Sant’Agata, Patrona della città; le aristocratiche Terme Achilliane d’epoca romana imperiale, di cui è visibile il frigidarium, a circa dieci metri di profondità; il Municipio, chiamato anche Palazzo degli Elefanti; la Fontana dell’Elefante, che celebra l’elefantino, antico simbolo della città dal 1239 (epoca del governo di Federico II di Svevia sulla Città) e richiama la storia del territorio, popolato proprio da elefantini nani - della specie Elephas Falconeri - circa cinquecentomila anni fa...

In Piazza Duomo si ammirano anche la Porta Uzeda, scenografico cavalcavia che unisce le due ali dell’Ex Seminario dei Chierici, sulla cui sommità è posto un busto di Sant’Agata a protezione dell’abitato; il Museo Diocesano, con pregevoli testimonianze artistiche; la Fontana dell’Amenano, il fiume imbrigliato nel sottosuolo a causa delle eruzioni, che al tempo dei Greci scorreva in superficie... “Fontana dell’Acqua o linzolu” è chiamata dai catanesi, sempre tanto fantasiosi, perché l’effetto a cascata rende l’acqua simile ad un lenzuolo. Alle spalle della fontana, si accede alla Pescheria, pittoresco mercato del pesce e teatro spontaneo della strada, in cui si fondono atmosfere arabe e mediterranee.

Particolarmente interessante è anche la visita alla Piazza Università, con i suoi palazzi in stile tardobarocco e neoclassico, ed agli altri monumenti del centro storico: la Badia di Sant’Agata (nei pressi della Cattedrale), considerata uno dei capolavori del barocco siciliano, opera del Vaccarini della metà del Settecento; il medievale Castello Ursino, eretto per volontà di Federico II di Svevia (1250), sede di pregevoli collezioni archeologiche e pittoriche; la settecentesca chiesa di S. Nicola La Rena, la chiesa più grande della Sicilia, annessa all’Ex Monastero dei Benedettini, tra le più imponenti e prestigiose strutture monastiche d’Europa, sorto tra la metà del Cinquecento ed il Settecento su un colle di stratificazioni archeologiche frequentato sin dal neolitico; il Teatro greco-romano (in Via Vittorio Emanuele), incastonato tra palazzi settecenteschi ed utilizzato negli ultimi anni per concerti e rappresentazioni teatrali durante la stagione estiva; l’Anfiteatro romano (II sec.) di Piazza Stesicoro, che fu tra i più grandi anfiteatri dell’antichità, in parte divenuto base per le fondamenta della rinascente città barocca; il Palazzo Biscari, maestosa dimora della famiglia Paternò Castello, ritenuto tra i più pregevoli esempi di architettura barocca e rococò di Sicilia, e centro ineludibile di ogni itinerario del famoso “Grand Tour”; il Teatro Massimo Bellini, tempio della lirica inaugurato nel 1890 e dedicato al celebre compositore catanese Vincenzo Bellini.

Catania has also been the native or adoptive homeland of some famous artists and writers, including (in addition to the composer Bellini) Giovanni Pacini, Giovanni Verga, Luigi Capuana, Federico De Roberto, Nino Martoglio and Vitaliano Brancati.

Not to be missed is the tasting of the specialties of the local gastronomic tradition (to be enjoyed, fist of all, arancini rice balls and granita, accompanied by excellent typical dishes such as "Norma pasta”), an excursion to Etna (the "roof" of Sicily), and a walk along the fascinating Riviera dei Ciclopi, with the lava rocks that meet the sea (the first eruptive phenomena of Etna, of submarine nature, began here, just six hundred thousand years ago). In the ancient fishing village of Acitrezza, where Giovanni Verga set "I Malavoglia" (1881) and Luchino Visconti turned "La terra trema" (1948), it is possible to admire the characteristic "Faraglioni" which, according to the Homeric tale, have been thrown by the legendary Cyclops Polyphemus against the astute Ulysses. In Acicastello, on the other hand, it is particularly interesting to visit the Norman Castle, perched on a lava rocky spur overlooking the sea.

 Continuing along the coast, it is worth visiting Acireale, called "the city with a hundred bells and a hundred bell towers", where you can visit beautiful masterpieces of the Etna-Baroque style (such as the Cathedral, the Basilica of San Pietro and Paolo, the Basilica of San Sebastiano) and the Museo dell’Opera dei Pupi Siciliani (located in via Alessi) declared a World Heritage Site by UNESCO in 2001. In Acireale, also called "the city of the Riviera dei Limoni", events of great tourist appeal are held every year, like the Carnival, considered "the most beautiful in Sicily", dating back to the end of the sixteenth century, and the international festival of Sicilian granita "A 'Nivarata".

Oranges from Sicily

Oranges from Sicily

Sicilian P.G.I. Lemons

P.G.I. lemons from Sicily
Mappa Catania

Lemon granita

Feast of Saint Agatha